Die categorie moet er natuurlijk zijn...

Wat Blizzard gaat aankondigen, deel twee

Door Paul Hulsebosch op vrijdag 7 november 2014 16:00 - Reacties (14)
Categorie: Games, Views: 1.836

Is één blog over wat er tijdens Blizzcon 2014 aangekondigd wordt niet genoeg? Nee, zoals dat gaat met speculaties; er is altijd ruimte voor meer! Ik ben inmiddels in Anaheim aangekomen, ben - een dag voor de opening van de beurs - alvast bij het Convention Center wezen kijken en heb ook alvast wat mensen van Blizzard gesproken. Niet dat die laatste veel loslaten. Ze horen enkel geamuseerd aan wat de vele theorieën zijn die de ronde doen over de te verwachten aankondigingen tijdens Blizzcon. Toch zijn er wel wat belangrijke aanwijzingen te vinden in Anaheim. Die wijzen op een aankondiging van 'iets geheel nieuws'.

Zoals ik m'n vorige blog al schreef, verwacht ik dat Blizzard tijdens Blizzcon 2014 flink uit gaat pakken. De voornaamste reden om dat te denken is dat Blizzard dit jaar veel meer journalisten heeft uitgenodigd dan bij voorgaande edities. Dat doen ze waarschijnlijk niet zomaar. Daardoor denk ik - en niet alleen ik - dat Blizzard meer aan gaat kondigen dan enkel en alleen een uitbreiding voor een bestaande game als Diablo III, StarCraft II of World of Warcraft. Daar kan ik me natuurlijk vreselijk in vergissen. Misschien vind Blizzard het gewoon tijd om eens flink wat aandacht te genereren. Maar ik vermoed dat er meer is. En daar zijn aanwijzingen voor.

'Zekerheden'

In de vorige blog betoogde ik dat een paar aankondigingen zeker lijken. Zo wordt het hoog tijd dat Legacy of the Void wordt aangekondigd, de tweede en al eerder beloofde uitbreiding voor StarCraft II. Blizzard is daar al behoorlijk laat mee, dus de tijd lijkt er rijp voor. Bovendien - zoals een collega hier fijntjes opmerkte - zou het geen kwaad kunnen; de game kan wel een nieuwe impuls gebruiken, zeker op gebied van multiplay. Verder lijkt het zeker dat er een uitbreiding aangekondigd wordt voor Hearthstone. Dat stond ooit bekend als Hearthstone: Heroes of Warcraft, maar die term lijkt in onbruik geraakt. Blizzard heeft al eerder laten weten dat er een uitbreiding komt met maar liefst 100 nieuwe kaarten, dus Blizzcon lijkt een mooi moment om daar meer over los te laten. Verder zal er aandacht zijn voor de Warcraft-film. De opnames daarvoor zijn inmiddels afgerond, dus daar valt vast iets over te vertellen en er kan wellicht ook al iets getoond wordt. Maar de film is geen Blizzard-product en dus zal de aandacht ervoor ook niet al te uitgebreid zijn.

Tot zover wat zeker lijkt. Mooi natuurlijk, maar dat lijkt me dus niet genoeg om al die journalisten voor uit te nodigen. Ik verwacht dus iets nieuws. In de vorige blog noemde ik twee kandidaten; een geheel nieuwe game, die buiten de bestaande series valt. Of Warcraft IV. Dat lijkt me ook een goede kandidaat. Na tien jaar World of Warcraft is het wel weer eens tijd om terug te gaan naar de roots, naar de rts waar de mmog uit voortkwam. Warcraft III: The Frozen Throne stamt alweer uit 2003 en Warcraft is daarmee de grote franchise die Blizzard het langst links heeft laten liggen.

Groot nieuws

Inmiddels zijn er wat aanwijzingen die er op duiden dat Blizzard inderdaad iets nieuws aan gaat kondigen. Wat nog steeds iets geheel nieuws kan zijn of een game als Warcraft IV. Zo is de ingang van het Anaheim Convention Center versierd met enorme posters. Uiteraard van Blizzcon zelf, maar ook van de diverse games van Blizzard. Onder het enorme Blizzcon-logo hangen metershoge posters van StarCraft II, Hearthstone: Heroes of Warcraft, Heroes of the Storm, Diablo III en World of Warcraft. Vijf posters op een rij. Maar wie goed kijkt ziet dat de posters aan een stevige rail hangen en dat er aan die rail ruimte is voor zes posters. Naast World of Warcraft is een plek vrij. Een plek die ongetwijfeld na de opening van Blizzcon gevuld gaat worden met een nieuwe poster, met de naam en het logo van een nieuwe game. De naam en het logo van de grote aankondiging. En dat is dus niet iets dat te maken heeft met StarCraft, Hearthstone, Heroes, Diablo of World of Warcraft.

http://ic.tweakimg.net/ext/i/imagenormal/2000559857.jpeg

Er is nog een aanwijzing. Wie het schema bekijkt van wat er tijdens Blizzcon op het programma staat, ziet dat de diverse podia steeds goed bezet zijn. Er is overal steeds wel wat te doen. Al zit er een flink gat in het schema van het hoofdpodium. Dat gat is direct na de openingsceremonie op vrijdag. Aansluitend op de opening door Blizzard-directeur Mike Morhaime is er een gat van twee uur. De opening zelf duurt drie kwartier en daarna staat er twee uur lang niets gepland op het podium. Maar dat wil niet zegen dat er niets gebeurd op het podium. De traditie tijdens Blizzcon wil juist dat aansluitend op het praatje van Morhaime de grote aankondiging van de beurs komt. En dat geheel, van opening en aankondiging, duurt doorgaans ruimschoots langer dan drie kwartier. Het zou dus zomaar kunnen dat Morhaime na zijn openingswoorden nog meer in petto heeft. Waar we nu nog niets van mogen weten. En het zou dus ook zomaar kunnen dat er tijdens de twee uur die volgen op de openingswoorden van Morhaime aan de voorkant van het Convention Center een extra banner uitgerold wordt.

http://ic.tweakimg.net/ext/i/imagenormal/2000559876.jpeg

Daarbij denk ik dus dat het om een groot project gaat en niet een nieuwe gratis speelbare game als Hearthstone of Heroes. Blizzard heeft eerder aangegeven dat het meer die kant op wil; games die gratis speelbaar zijn, maar die vooral relatief snel en met een klein team te maken zijn. Daar kunnen we er dus in de toekomst meer van verwachten. Maar ik verwacht niet dat de zesde banner voor een dergelijke game uitgerold gaat worden. Want ik vermoed dat Blizzard mensen over heeft die aan het werk gehouden moeten worden. Er werd met een flink team - van ruim 100 man - gewerkt aan Titan, de mmog die de opvolger moest worden van World of Warcraft. Dat team is ruim een jaar geleden al teruggebracht tot een kleine kern van hooguit tien man, die een nieuwe koers voor het project moesten bepalen. En inmiddels is Titan geheel van tafel. Dat wil dus zeggen dat er ruim 100 ontwikkelaars vrij zijn om aan andere projecten te werken en Blizzard zal die mensen bezig willen houden.

Nu kan een deel vast bij het WoW-team aan de slag. Blizzard heeft eerder aangegeven dat het de tijd tussen de verschillende WoW-uitbreidingen wil verkorten. Blizzard heeft inmiddels losgelaten dat er meer mensen aan WoW werken dat ooit. Het totale team is ruim 220 mensen groot en eigenlijk bestaat het uit twee teams. Het ene werkt aan Warlords of Draenor, terwijl een ander deel al volop werkt aan de uitbreiding die daarna komt. Gaat Blizzard die uitbreiding tijdens deze Blizzcon aankondigen? Het zou passen in het gat van twee uur na de opening van Morhaime. Maar het zou niet de missende banner boven de ingang verklaren. Dus waarschijnlijk niet. Bovendien was het team van WoW al flink groot, dus het is de vraag of het hele Titan-team bij WoW onderdak gevonden heeft.

En Blizzard heeft misschien nog wel meer mensen over. Nu Reaper of Souls af is en Diablo III op alle mogelijke platformen verschenen is, zijn ook daar vast ontwikkelaars over. Het kan zijn dat die werken aan een tweede uitbreiding. Alleen krijgen Diablo-games tot nu toe nooit meer dan één uitbreiding. Al kan Blizzard daar natuurlijk makkelijk van afwijken met Diablo III. Het zou kunnen, een tweede uitbreiding voor Diablo III. Met een nieuwe class. Misschien wel iets dat lijkt op de Druid uit Diablo II. Dat zou de game wel kunnen gebruiken. Maar het kan natuurlijk ook zijn dat een deel van het team dat aan Diablo III werkte is ingeschakeld om aan iets heel anders te werken. Iets dat Mike Morhaime direct na de opening aan gaat kondigen.

Het blijft gissen. Er is nog veel meer mogelijk. Zo kan Blizzard ook een duik in het eigen verleden nemen en een nieuwe versie maken van de games die het afleverde voor het echt beroemd werd met Warcraft, Diablo en StarCraft. Een nieuwe Lost Vikings bijvoorbeeld, of een nieuwe Rock n' Roll Racing. Opties genoeg. Over en paar uur weten we meer en dan blijkt vast dat ik er hopeloos naast gezeten heb ;)

Wat gaat Blizzard aankondigen tijdens Blizzcon 2014?

Door Paul Hulsebosch op woensdag 5 november 2014 08:00 - Reacties (21)
Categorie: Games, Views: 3.251

Blizzcon 2014 staat voor de deur. Vrijdag 7 en zaterdag 8 november is het weer feest in het Anaheim Convention Center, waar duizenden fans op bezoek gaan bij ontwikkelaar Blizzard Entertainment. Die kunnen daar niet alleen de diverse Blizzard-games spelen, ze krijgen er ook te horen wat Blizzard allemaal in petto heeft. Want de studio doet de belangrijkste aankondigingen niet tijdens beurzen als E3 of GamesCom, maar bewaart die voor Blizzcon. Zodat de eigen fans de eersten zijn die het nieuws te horen krijgen.

De grote vraag is dan ook wat Blizzard dit jaar aan gaat kondigen? Dat weet de studio over het algemeen goed geheim te houden. Er lekt vooraf zelden iets uit. Het nieuws komt dus vrijdag pas, al kunnen we natuurlijk vooraf wel speculeren. Het wordt spannend, want de verwachting is dat Blizzard 'iets groots' aan gaat kondigen. De enige reden dat we iets groots verwachten is dat Blizzard dit jaar veel meer journalisten heeft uitgenodigd dan bij voorgaande edities van Blizzcon. Dat zullen ze niet zonder reden doen. De verwachting is dan ook dat er iets meer aangekondigd wordt dan weer een uitbreiding voor World of Warcraft, zoals bij voorgaande edities gebeurde. Alleen; wat is 'iets groots'? Wat heeft Blizzard voor ons verborgen gehouden? Uiteraard weet ik niet wat dat is, maar het is wel leuk om er over na te denken :)

Geschiedenis

De afgelopen jaren heeft Blizzard eigenlijk - haast noodgedwongen - een beetje op safe gespeeld. Het heeft een beetje op de welverdiende lauweren gerust. Het buit al bijna tien jaar World of Warcraft uit en weet daar nog steeds miljoenen gamers mee te bereiken. Of om het anders te zeggen; het weet nog steeds miljoenen gamers maandelijks te laten betalen. Naast World of Warcraft is er StarCraft II en Diablo III. Prima games natuurlijk, maar ook een beetje voorspelbaar. Want Blizzard blijft zo vooral keurig binnen de gebaande paden. Zakelijk slim misschien, al is het voor elk bedrijf noodzakelijk om op termijn te vernieuwen. Dus ook voor Blizzard.

Niet dat Blizzard geen pogingen heeft gewaagd. Alleen heeft het die ook weer afgeschoten. Zo had het - niet eens al te lang geleden - een heuse shooter in productie. Een third person game die zou moeten verschijnen voor consoles. Wat toen haast revolutionair was voor een studio die groot geworden is met pc-games. StarCraft: Ghost werd in 2002 aangekondigd, maar verdween in 2006 weer in de koelkast. De game was, na jaren werk, zo goed als af en menig andere ontwikkelaar en uitgever zou hem zo op de markt gebracht hebben. Maar Blizzard zag er van af. De game was niet onderscheidend genoeg naar de maatstaven van de studio. Dus had Blizzard het lef om jaren werk op de plank te leggen.

http://ic.tweakimg.net/ext/i/2000559343.jpeg

Het zou daar niet bij blijven. Want eerder dit jaar maakte Blizzard bekend dat het gestopt is met de ontwikkeling van de opvolger van World of Warcraft. Het project dat bekend stond onder de werktitel Titan is op niets uitgelopen. Het moest de game worden die fans van World of Warcraft van nieuw mmog-voer moest voorzien. Dat niet alleen; Titan zou ook - voor het eerst in jaren - een geheel nieuwe verhaallijn krijgen, die geheel los stond van de andere games van Blizzard. De werktitel dook voor het eerst in 2007 op en het team dat aan de game werkte zou uitgroeien tot ruim 100 man. Blizzard was echter niet tevreden over de voortgang. Dus werd in 2013 het grootste deel van het team op andere projecten gezet. Een handvol ontwikkelaars kreeg de kans om een nieuw concept voor de game te verzinnen. Totdat Blizzard eerder dit jaar dus besloot om de stekker geheel uit het project te trekken. Er komt dus waarschijnlijk voorlopig geen opvolger van World of Warcraft. Waardoor het tegelijk waarschijnlijk is dat Blizzard nog wel even door zal gaan met het op de markt brengen van uitbreidingen voor WoW. Zolang er nog miljoenen betalende spelers zou Blizzard wel gek zijn als ze het niet zouden doen.

In de tussentijd had Blizzard succes op een heel ander vlak. Waar er met grote teams gewerkt werd aan WoW, Diablo III en StarCraft II, had het het ook wat mensen vrijgemaakt om te experimenteren met kleinschalige projecten. Zo kreeg het team van StarCraft II de tijd om te experimenteren nadat Wings of Liberty in 2010 op de markt kwam. Uit die experimenten kwam Blizzard Dota voort, een mod voor SC2 die inhaakte op de populariteit van League of Legends, dat toen net op de markt was. Pas toen Valve serieus werk ging maken van het vergelijkbare Dota 2 ging Blizzard anders tegen de eigen mod aankijken. Nadat het met Valve een rechtszaak had uitgevochten over de naam van de game zou het de mod omvormen tot een volwaardige game die als Heroes of the Storm nu getest wordt.

Op vergelijkbare manier is Heathstone ontstaan, het online kaartspel dat eerder dit jaar officieel op de markt kwam. Met zowel Heroes als Hearthstone heeft Blizzard de broodnodige vernieuwing doorgevoerd. Beide games zijn met een klein team gemaakt en zijn gratis speelbaar, waarbij Blizzard geld probeert te verdienen met microtransacties. Al borduren beide games thematisch nog wel voort op de bekende driehoek Warcraft, StarCraft en Diablo.

Speculeren maar

Wat wil dit zeggen voor de toekomst? Wat zijn de plannen van Blizzard en wat gaat er komend weekend aangekondigd worden? De meest voor de hand liggende aankondiging is die van Legacy of the Void, de tweede uitbreiding voor StarCraft II. Daar is Blizzard al behoorlijk laat mee. StarCraft II zelf verscheen halverwege 2010 en Heart of the Swarm - de eerste uitbreiding - begin 2013. Sindsdien is het eigenlijk vrij stil rond de game. Terwijl er toch echt nog een uitbreiding verwacht wordt. Na de Terran en Zerg wachten ook de Protoss tenslotte nog op een gelijkwaardig deel van het verhaal. Legacy of the Void is echter niet genoeg reden om al die journalisten uit te nodigen. We verwachten iets meer dan dat.

Een uitbreiding voor Diablo III dan? Dat zou zeker kunnen, al is het daar juist nog wat vroeg voor. Reaper of Souls verscheen dit voorjaar en de game is, inclusief uitbreiding, nog maar net uit voor PlayStation 4 en Xbox One. Een nieuwe uitbreiding voor World of Warcraft misschien? Dat is niet aannemelijk. Die komt er ongetwijfeld, maar voor een aankondiging is het wat vroeg. Warlords of Draenor is nog niet eens uit, dus het is wat prematuur om al over een opvolger te praten. Hetzelfde geldt voor iets als World of Warcraft II als een dergelijke game er al komt. Titan is nog maar net van tafel. Als het Titan-team al op WoW2 gezet is, is het te vroeg om daar nu mee naar buiten te komen. En het is niet aannemelijk dat Blizzard tegelijk met Titan aan WoW2 gewerkt heeft en WoW2 ver genoeg in ontwikkeling is om het nu aan te kondigen.

http://ic.tweakimg.net/ext/i/2000551305.jpeg

Wat is dan de grote nieuwe aankondiging? Er zijn wat kandidaten. Zo weten we dat Blizzard eerder dit jaar de merknaam Overwatch heeft vastgelegd. Het is een titel die niet direct in verband gebracht kan worden met een bestaande serie en het zou dus de naam kunnen zijn van iets geheel nieuws. Als Overwatch al de naam is van een nieuwe game, dan is het gissen naar het genre en de stijl. Overwatch klinkt in ieder geval een stuk minder fantasy als Diablo, StarCraft of Warcraft.

Nu we het toch over merknamen hebben; Blizzard legde vlak voor Blizzcon de naam Eye of Azshara vast. Voer voor speculatie. Verwachten we een aankondiging op Blizzcon? Jazeker, alleen denk ik niet dat het de naam is van een nieuwe uitbreiding voor World of Warcraft, zoals sommige media melden. Daar lijkt het me echt te vroeg voor. Het zal eerder een uitbreiding zijn voor Hearthstone, als opvolger van Curse of Naxxramas. Het is zeer aannemelijk dat Blizzard Hearthstone uit wil breiden. Het wil tenslotte geld verdienen aan de game. Ook Eye of Azshara is dus nog steeds niet de grote aankondiging. Vermoed ik.

Conclusie

Laten we het even op een rijtje zetten. Een uitbreiding voor World of Warcraft is niet aannemelijk, net zo min als World of Warcraft II. Hetzelfde geldt voor Diablo; het valt niet te verwachten dat er een uitbreiding of volwaardige opvolger aangekondigd wordt. Legacy of the Void zal vast aangekondigd worden, al zal dat niet de reden zijn om al die journalisten binnen te halen. En als Eye of Azshara een uitbreiding is voor Hearthstone, is ook dat geen reden. Het kan ook zomaar zijn dat er een andere gratis speelbare game wordt gepresenteerd, maar dat zal nog steeds de grote aankondiging niet zijn. Zelfs niet als die voortborduurt op klassieke Blizzard-games als Lost Vikings, Blackthorne of Rock n' Roll Racing.

Een geheel nieuwe game zou dat wel kunnen zijn. Die zou zomaar de titel Overwatch kunnen dragen en het zou daarmee ook zomaar een game kunnen zijn die geheel buiten de gebaande paden valt. Dat zou groot nieuws zijn, want dat is sinds 1998 niet meer voorgekomen. Toch zijn er nog andere opties. Wat te denken van Warcraft IV? Een nieuwe World of Warcraft is onwaarschijnlijk, maar de serie waar de mmog op gebaseerd is staat als sinds 2003 droog. Daar gokken we dan ook op; of een geheel nieuwe game of Warcraft IV. Of beide natuurlijk. Dat zou pas reden zijn om al die journalisten over te vliegen. Al is het misschien wat veel van het goede. Vrijdag weten we hoever ik naast de waarheid zat :)